« Ce sera un grand ouvrage de paix, capable de perpétuer aux siècles à venir la mémoire de son auteur » : Louis XIV avait vu juste, ce jour de 1666, en prédisant que le Canal du Midi passerait à la postérité. Il omettait toutefois de préciser qu’il y voyait un bon moyen de priver le roi d’Espagne des taxes prélevées au détroit de Gibraltar, le seul passage existant alors entre la Méditerranée et l’Atlantique.
Le prestige du Canal du Midi devait dépasser les espérances royales puisque l’Unesco reconnut en lui, quelques siècles plus tard, « une expression exemplaire du génie créateur humain ».
Creuser un canal entre les deux mers était une idée qui trottait déjà dans la tête des Romains. Mais personne n’avait trouvé le moyen d’alimenter ce canal.

Cette énigme, Riquet la résolut. Ce fut là son coup de génie. Il imagina de capter les ruisseaux de la Montagne Noire au sud du Tarn afin de les amener vers un réservoir collecteur : le bassin de Saint-Ferréol, aujourd’hui grand site Midi-Pyrénées. L’eau est ensuite dirigée à travers la plaine du Lauragais jusqu’au seuil de Naurouze, le point le plus élevé sur le trajet du canal : ici, Riquet créa un bief de partage qui permit à l’eau de s’écouler avec régularité sur le versant atlantique d’une part, et sur le versant méditerranéen d’autre part.

Descendante de Pierre-Paul Riquet, Monique Dollin du Fresnel vous invite à découvrir l’oeuvre magistrale de son ancêtre :

Riche bourgeois né à Béziers en 1604, Pierre-Paul Riquet n’était pas ingénieur mais collecteur de l’impôt sur les terres du Languedoc. Modeste, il ne se vantait pas de son intelligence rare ni de son merveilleux sens pratique. Colbert pourtant ne s’y trompa pas et convainquit Louis XIV de donner suite au projet de Riquet. La suite est digne d’un roman épique.

Les 14 années de travaux, les 328 ouvrages d’art à construire tout au long du Canal, les démêlés avec les ingénieurs et les financiers du Roi Soleil, l’épuisement des fonds royaux : rien n’empêcha Riquet de faire avancer la plus sûre des voies commerçantes. Il alla jusqu’à y engloutir sa fortune personnelle. La mort emporta Pierre-Paul Riquet en 1680, juste un an avant l’inauguration de l’ouvrage.
C’est son fils Mathias qui mènera à terme le Canal du Midi, ce chemin d’eau serein où il fait si bon naviguer aujourd’hui.
A partir de Toulouse, l’idée de Riquet était d’utiliser la Garonne pour rallier Bordeaux mais on préféra prolonger le Canal du Midi en creusant, de 1836 à 1856, le Canal de Garonne. Totalisant 360 Km de voies navigables, les deux réunis forment le Canal des Deux Mers, classé parmi les grands sites Midi-Pyrénées.

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En voiture, en bateau ou à vélo, suivez le Canal et ses rives ombragées. Arrêtez-vous, ici et là, pour savourer l’ingéniosité des ouvrages d’art, le caractère des villages et des villes traversés, l’animation des ports et l’atmosphère apaisante de ce chemin d’eau bâti par l’homme au XVIIème siècle.